Pierpaolo Petrone
Lange hjerneceller bevaret i glas hos dødsoffer

Hjerneceller overlever 2000 år gammel vulkankatastrofe

Offeret led en grufuld død – men hans hjerne blev på forunderligste vis fanget i en tidskapsel efter et af Europas værste vulkanudbrud nogensinde.

Da lavaen veltet opp fra den italienske vulkanen Vesuv i år 79, ble de nærliggende byene Pompeii og Herkulaneum begravet under glovarm aske. Tusenvis av innbyggere ble drept – kapslet inn i asken og frosset i dødsøyeblikket.

Offer for Vesuvs udbrud fanget i dødsøjeblikket
© Shutterstock

Et øyeblikksbilde: Vesuvs ofre smeltet

Blant dødsofrene i Herkulaneum var en om lag 20 år gammel mann, kanskje en tempelvakt, som ble gravd ut på 1960-tallet, liggende nær et rom der keiser Augustus ble tilbedt.

Vi kan umulig vite hva som gikk gjennom mannens hode i de siste sekundene av livet, men arkeologer har kommet uvanlig tett på.

Varme stekte hjernen til glass

I 2018 oppdaget mystiske svarte splinter i mannens kranium – hjernemassen hans – og nå har en italiensk forskergruppe funnet godt bevarte hjerneceller i det 2000 år gamle vevet.

Hjernevæv forvandlet til glas af vulkanudbrud
© Pierpaolo Petrone

Under vulkanutbruddet ble Herkulaneum på få sekunder innhyllet i et skred av aske, gass og damp som omsluttet mannen i et tykt lag 500 grader varm, fin aske, som like etter ble nedkjølt og senere ble til stein.

Den raske oppvarmingen og nedkjølingen gjorde mannens hjernevev om til et glasslignende materiale som minner om den vulkanske bergarten obsidian. Obsidian dannes når lava møter kald luft eller vann, og forskerne mener at en lignende såkalt prosess kan ha gjort om vevet til de glassaktige splintene.

Glassdannelse avslører utbruddets natur

Som regel blir hjernevev bevart gjennom en prosess som gjør cellestrukturene vanskelige å undersøke. Derfor er funnet av de godt bevarte glasshjernecellene ganske enestående og åpner opp for nye forskningsmuligheter.

Ifølge forskerne kan studien være med på å forhindre katastrofale følger av framtidige vulkanutbrudd.

For arkeologene som graver omkring Vesuv, bidrar oppdagelsen med ny kunnskap om vulkanutbruddets gru – blant annet at glasset har rukket å herde før ytterligere lag av aske og pimpstein dekket Herkulaneum, noe som viser at utbruddet inntraff i rykk.

Få hele historien om Vesuv-katastrofen her: