Sett på film: Kan sopp virkelig infisere hjernen?

Etter å ha sett serien The Last of Us lurer jeg på om sopp kan angripe hjernen og starte en pandemi. Er det mulig? Og hva vil i så fall skje?

© HBO

Soppene i The Last of Us er ikke grepet helt ut av det blå. I naturen finnes blant annet soppen Ophiocordyceps unilateralis som overtar hjernen hos maur og tvinger dem til å kravle opp i et tre. Her vokser soppen ut av zombiemaurens hode og sprer sporene sine ut over skogbunnen.

I motsetning til mauren er menneskehjernen godt beskyttet mot sopp takket være blod-hjerne-barrieren. Enkelte sopptyper kan imidlertid lure seg forbi barrieren, blant annet gjærsoppen Cryptococcus, som utnytter immuncellene våre som trojanske hester.

Sopp i hjernen kan medføre dødelig hjernehinnebetennelse. Dødeligheten er blant annet avhengig av hvor raskt infeksjonen behandles, og om immunforsvaret er svekket av for eksempel alder eller sykdom.

Forskere har også funnet tegn til at sopper oppfører seg som parasitter og manipulerer atferden vår eller øker risikoen for alzheimers.

Global oppvarming kan sette fart på soppepidemi

Stort sett er immunforsvaret godt forberedt på å forhindre soppinfeksjoner – først og fremst takket være kroppstemperaturen vår. Sopper foretrekker nemlig 25–30 grader, og derfor legger kroppstemperaturen vår på 37 grader en demper på soppveksten.

Forskere frykter imidlertid at tilpassinger til global oppvarming vil gjøre sopper i stand til å spre seg ved høyere temperaturer, noe som øker risikoen for soppepidemier.

Slik bekjemper hjernen sopp

Hjernens immunforsvar er godt forberedt på å forhindre at sopper overtar styringen.

© Shutterstock & Lotte Fredslund

1 Sopp angriper hjernen

Sopp kan infiltrere hjernen under kirurgiske inngrep eller bryte gjennom blod-hjerne-barrieren – for eksempel ved å bruke immunceller som trojanske hester som sniker soppen med inn i hjernen.

© Shutterstock & Lotte Fredslund

2 Spesialiserte nerveceller forsvarer

Spesielle nerveceller som kalles gliaceller, fungerer som hjernens immunforsvar. Gliacellene oppdager soppen og slår alarm. Det skjer ved å skille ut immunstoffer som kalles cytokiner.

© Shutterstock & Lotte Fredslund

3 Immunceller rydder opp

Cytokinene tilkaller immunceller som kalles T-celler og neutrofiler som får adgang til hjernen og bekjemper soppen. For mange immunceller kan imidlertid føre til skadelig betennelse i hjernen.