Mennesker har levd på det australske kontinentet i over 50 000 år, og nå har forskere funnet bevis for at de lagde detaljerte hulemalerier for mer enn 17 000 år siden.

Et to meter langt maleri av en kenguru under en heller i Vest-Australia har nemlig blitt utpekt som landets eldste.

Hulemalerier er vanligvis uhyre vanskelige å datere nøyaktig, men både over og under dette hulemaleriet fant forskerne restene av eldgamle vepsebol, og de inneholdt organisk materiale fra planter og dyr. Ved å karbon-14-datere vepsebolene har forskere ved The University of Melbourne anslått kengurumaleriets alder til å være mellom 17 100 og 17 500 år.

Dateringen er med på å fastslå at området den gangen var relativt tett befolket. Det er interessant, for Australia befant seg fortsatt i en istid den gangen, og klimaet var både mye kjøligere og mye tørrere enn i dag.

17 100 år gammelt – minst – er hulemaleriet i den nordøstlige delen av den folketomme Kimberley-regionen i Vest-Australia.

Maleriet er utført i taket av en heller som har blitt bebodd av både mennesker og altså også veps i titusenvis av år. Kengurumaleriet er et klassisk eksempel på en type hulemaleri som kalles «irregular infill animal» – uensartet utfylt dyr – der ikke hele dyrets kropp er fargelagt.

Australia kan skjule eldre malerier

Forskerne som står bak dateringen, håper at studien kan hjelpe med å forstå hvordan kulturen i området oppsto og utviklet seg.

Ifølge forskerne minner kenguruen om hulemalerier som er funnet på øyer i Sørøst-Asia, og som er datert til å være mer enn 40 000 år gamle. Det kan antyde en mulig sammenheng og betyr at det kanskje finnes uoppdagede hulemalerier i Australia som er enda eldre enn den nydaterte kenguruen.