Hidden figures

Tre afroamerikanske kvinner vant romkappløpet for USA

Den kinoaktuelle filmen Hidden Figures forteller den sanne historien om tre afroamerikanske kvinner som endret romkappløpet til amerikanernes fordel.

5. januar 2017 av Babak Arvanaghi

Året er 1961. Romkappløpet er i full gang, men amerikanerne ligger langt bak.

Fire år tidligere hadde Sovjetunionen sendt den første satellitten, Sputnik 1, i bane rundt jorda. Og nå har de sendt Jurij Gagarin ut i rommet som det første mennesket, og fått ham tilbake i god behold.

Ingeniørene og matematikerne i Nasa er frustrert. De klarer ikke å få matematikken for romfarten til å henge sammen, og datamaskinene er fortsatt ikke stabile og kraftige nok til å utføre de komplekse regnestykkene.

I den kinoaktuelle filmen «Hidden Figures» er det på dette tidspunktet vi møter våre tre hovedpersoner, som er basert på virkelige personer.

Filmen forteller historien om hvordan tre afroamerikanske kvinner var med på å endre maktforholdet i romkappløpet til amerikansk fordel. I Nasa fikk de tittelen «Coloured Computers» i det den gangen svært raseoppdelte USA.

Dorothy Vaughan

Dorothy Vaughan (tv.)

Med en bachelor i matematikk fikk Dorothy Vaughan jobb i Nasa (som da het NACA), mens andre verdenskrig raste, i 1943. Krigen fikk myndighetene til å ansette kvinner med matematiske kunnskaper for å utvikle bedre fly, pga. mangelen på mannlig arbeidskraft.

Hun ble en del av enheten West Area Computers: En gruppe afroamerikanske kvinner med matematisk bakgrunn. Oppgaven var å utføre kompliserte regnestykker.

Dyktig programmerer

I 1949 ble hun leder for avdelingen – den første afroamerikanske avdelingslederen i Nasas historie.

Da de første datamaskinene ble tatt i bruk i Nasa, var hun raskt ute med å lære seg å programmere dem. Denne kunnskapen brukte hun blant annet i utviklingen av Scout-rakettene.

Dorothy Vaughan gikk av med pensjon i 1971, etter å ha vært hos Nasa i 28 år. Hun døde, 98 år gammel, i 2008.

Mary Jackson

I 1958 ble Mary Jackson Nasas første ingeniør som var både kvinne og afroamerikaner. Hun måtte kjempe hardt for å nå dit.

Karrieren hos Nasa startet i 1951, da hun tok seg av matematiske problemer i West Area Computers, under Dorothy Vaughan. Etter to år fikk hun en fast stilling under ingeniør Kazimierz Czarnecki, som testet romkapsler i vindtuneller.

Han oppfordret Jackson til å bli ingeniør. Da måtte hun ta et kveldskurs på et universitet forbeholdt hvite. Byrådet i Hampton, der hun skulle studere, ga henne dispensasjon til å følge kurset tross hudfargen.

Kjempet for den lille kvinne

Som ingeniør var hun med på å utvikle formen på Nasas romkapsler og fly, slik at de fikk en optimal aerodynamikk. I løpet av denne tiden ga hun ut tolv vitenskapelige artikler.

I løpet av 34 år hos Nasa kjempet Mary Jackson en lang kamp for minoriteters rettigheter.

Hun gikk av med pensjon i 1985 og døde, 83 år gammel, i 2005.

Katherine Johnson

Da astronauten John Glenn i 1962 ble den første amerikaneren som var i bane rundt jorda, var det en datamaskin som hadde utført alle beregningene.

Men Glenn stolte ikke på det elektroniske vidunderet. Derfor ba han Katherine Johnson om hun kunne gjennomgå alle beregningene før han dro av sted.

Katherine Johnson var på 1950- og 1960-tallet en av Nasas skarpeste matematiske hjerner. Hun regnet blant annet ut romkapselens bane da Alan Shepard ble den første amerikaneren i verdensrommet.

Drev amerikanerne til månen

Senere på 1960-tallet var det hennes utregninger som gjorde det mulig å sende Apollo-romferdene mot månen, og hun spilte en viktig rolle i utviklingen av romferge-programmet.

I løpet av 28 år hos Nasa skrev hun 26 vitenskapelige artikler. Hun gikk av med pensjon i 1986, og senere har en avdeling i organisasjonen blitt oppkalt etter henne.

I fjor mottok hun den største anerkjennelsen en sivil amerikaner kan oppnå, da Barack Obama overrakte henne en Presidential Medal of Freedom – en medalje som gis til personer som har ytt noe ekstraordinært for sitt land.

Katherine Johnson er i dag 98 år gammel.

Les også

Fant du ikke det du lette etter? Søk her: