Laser signal

Laserglimt kan bli det første livstegnet

For nøyaktig 50 år siden gikk forskerne i gang med å lytte etter radiosignaler fra fremmede sivilisasjoner. Men dagens SETI-forskere nøyer seg ikke lenger med å lytte. De første teleskopene søker nå etter fremmede lasersignaler som, om de blir funnet, kan omfatte enorme mengder informasjon, og være rettet mot Jorden.

9. mars 2010 av Helle & Henrik Stub

Det var 8. april 1960 at mennesket begynte å lytte etter livstegn i universet. Epoken tok til da den unge radioastronomen Frank Drake rettet et radioteleskop mot stjernen Tau Ceti. Signalet ble skrevet ut på en lang papirstrimmel, og i flere timer satt Drake og så på om pennen skulle gjøre utslag. Men ingenting skjedde, og etter et par timer gikk Tau Ceti ned bak horisonten.

Så ble teleskopet rettet mot Epsilon Eridani, og etter få minutter skjedde det utrolige: Fra høyttaleren kom det en kraftig lyd åtte ganger i sekundet, og pennen på skriveren gjorde et tilsvarende stort utslag. Drakes umiddelbare reaksjon var: ”Er det virkelig så lett?” Men nei, så lett var det ikke. Det ble raskt klart at signalene kom fra Jorden, kanskje fra et fly.

Etter to måneder endte Prosjekt OZMA uten å ha hørt et eneste pip utenfra, men prosjektet markerte likevel starten på hele den såkalte SETI-forskningen.

Hydrogen ga bølgelengden

Utviklingen har vært enorm fra den gangen for 50 år siden da Drake begynte å lytte etter radiosignaler fra to stjerner bare ti lysår borte, til vår tids leting blant tusenvis av stjerner spredt utover hele Melkeveien. Jakten på signaler fra andre sivilisasjoner kalles SETI etter Search for Extraterrestrial Intelligence, altså leting etter utenomjordisk intelligens.

Da SETI-forskningen ble innledet i 1960, var radioastronomien en ung vitenskap. Man disponerte enorme parabol-antenner, men hvilken frekvens skulle man lytte på? I 1959 hadde astronomene Giuseppe Cocconi og Philip Morrison foreslått i tidsskriftet Nature at lytting etter andre sivilisasjoner burde foregå med en bølgelengde på 21 centimeter, tilsvarende en frekvens på 1420 MHz.

De begrunnet det enkelt og logisk – men sett i etterpåklokskapens lys, var det kanskje feil. De valgte 21 cm fordi det er den bølgelengden som hydrogen sender ut stråling på. Fordi hydrogen er universets vanligste grunnstoff, gikk man ut fra at nettopp den bølgelengden måtte være kjent av alle sivilisasjoner som var i stand til å sende radiosignaler fra ett solsystem til et annet. Radiobølger kan dessuten trenge gjennom de store støv- og gasskyene som hindrer utsynet til store deler av Melkeveien – og radio-bølgene passerer gjennom atmosfæren uansett vær. Man kan altså lytte etter signaler døgnet rundt.

SETI-forskningen ble født

Frank Drake var den første som lot seg utfordre. På det tidspunktet var amerikanerne i ferd med å oppføre et radioobservatorium i Green Bank i delstaten West Virginia. Tanken var å gi det nye teleskopet en antenne med en diameter på hele 43 meter. Mens det ble reist, ville man samtidig også bygge et mindre teleskop med 26 meters diameter til øvelsesformål. Drake regnet kjapt ut at selv det lille teleskopet ga ham gode muligheter til å lytte etter radiosignaler, i hvert fall fra de nærmeste stjernene, og han fikk adgang til å gjennomføre en begrenset avlytting av de to stjernene Epsilon Eridani og Tau Ceti. Dermed var verdens første SETI-prosjekt, Prosjekt OZMA, en realitet.

Selv om Drakes avlytting ikke ga resultater, ble det nå lettere for andre astronomer å søke om midler til SETI-forskning, og rundt om i verden opprettet man flere forskjellige prosjekter. Årene gikk, nå og da dukket det opp et ukjent signal – som bare forsvant igjen. Den berømte astronomen Carl Sagan satte opp en liste over 37 ukjente signaler – alle sammen gåtefulle, men fordi ingen varte i mer enn to minutter og aldri gjentok seg, var de ubrukelige som beviser på kontakt.

Det mest berømte signalet hittil var det astronomen Jerry Ehrman fra USA som fikk. Han jobbet med et SETI-prosjekt ved ”Big Ear”-radioteleskopet ved Ohio State University da han 15. august 1977 registrerte et radiosignal som varte i 72 sekunder og hadde en struktur som lignet det SETI-forskerne trodde de ville finne i et signal fra en fjern sivilisasjon. Spontant slo han en rød ring rundt det og skrev ”Wow!” ved siden av. Men heller ikke dette signalet kom noen gang igjen.

Jerry Ehman

Gjør din egen utregning

Bruk Illustrert Vitenskaps Drake-beregner og gjør din egen utregning av hvor mange intelligente sivilisasjoner som finnes i Melkeveien

Beregn antall fremmede sivilisasjoner

Tema

Les også

Kanskje du er interessert i...

FÅ ILLUSTRERT VITENSKAPS NYHETSBREV

Du får ditt gratis spesialtillegg, Vår Ekstreme Hjerne, til nedlasting straks du har meldt deg på nyhetsbrevet.

Fant du ikke det du lette etter? Søk her: