Curiosity illustration

Curiosity og jakten på liv på Mars

Mandag 6. august landet den til nå største robotbilen på Mars. Curiosity skal i mange år kjøre rundt i det store Gale-krateret og kanskje spore opp livsformer som kan ha eksistert på den røde planeten mens den ennå var fuktig og varm.

22. mai 2012

Seks uker etter at NASAs til nå største Mars-bil, Curiosity, hadde startet ferden mot Mars, var Jorden sett fra romsonden blitt til bare en klar blå prikk. Ikke lenge etter oppskytingen hadde Atlas V-raketten gjort jobben, og motoren i det siste såkalte Centaur-trinnet var slått av.

På det tidspunktet suste både Centaur-trinnet og den lille sonden med Curiosity om bord bort fra Jorden med en fart på 42 000 km/t. Og på en kurs som ville ført den forbi Mars!

Ingen jordiske mikroorganismer må nå Mars

Det som ligger bak all Mars-forskning, er letingen etter liv, så NASA ville for enhver pris unngå at mikroorganismer fra Jorden kom frem til planeten. Derfor måtte man sørge for at det usterile rakettrinnet ikke på noen måte kunne treffe Mars, og kursen var derfor satt slik i starten at både sonde og rakettrinn ville bomme på målet.

Så var tiden inne til å korrigere romsondens kurs første gang, slik at den skulle styre rett mot Mars mens Centaur fortsatte i opprinnelig retning. Ikke færre enn 12 personer var tildelt oppgaven med å få endret sondens fart med bare 20 km/t slik at den kunne innta den helt riktige kursen mot Mars.

Sonden som hadde Curiosity om bord, roterte to ganger i minuttet rundt egen akse for å gi stabilitet, og dessuten hadde den åtte små styremotorer.

Først ble to motorer satt i gang i 19 minutter for å endre farten i samme retning som rotasjonsaksen. Deretter ble farten endret vinkelrett på rotasjonsaksen ved hjelp av andre styremotorer. Det var en oppgave med høy vanskelighetsgrad, som krevde hele 200 kortvarige avfyringer med fem sekunders varighet hver, over en periode på to timer.

Curiositys reise krever mange års forberedelse

Kursendringen, som ble gjennomført 11. januar, var på tross av vanskelighetsgraden bare en liten del av hele det store prosjektet som skulle føre Curiosity frem til Mars.

Prosjektet måtte gjennom flere faser før Mars-roveren kunne plante de seks hjulene ned på overflaten av det store Gale-krateret som ligger litt sør for ekvator. Gjennom en periode på flere år skal Curiosity gjennomføre den mest omfattende undersøkelsen av forholdene på Mars for 3–4 milliarder år siden, da planeten var så varm og fuktig at mulighetene for liv der så absolutt var til stede.

NASA har delt oppdraget inn i fem faser som startet med oppskytingen og ender med at Curiosity kjører rundt på Mars. Før man kom så langt, har ferden vært nøye planlagt i flere år.

Fakta

Mars Science Laboratory Oppdrag: Curiosity, med det offisielle navnet Mars Science Laboratory, har som viktigste oppgave å finne spor etter liv.

Varighet: Robotbilen skal etter landing utforske Mars i minst to år.

Vekt og dimensjoner: Curiosity veier ca. 900 kg, over fem ganger mer enn de tidligere Spirit og Opportunity. Lengden på tre meter gjør den dobbelt så lang.

Tema

Les også

Kanskje du er interessert i...

FÅ ILLUSTRERT VITENSKAPS NYHETSBREV

Du får ditt gratis spesialtillegg, Vår Ekstreme Hjerne, til nedlasting straks du har meldt deg på nyhetsbrevet.

Fant du ikke det du lette etter? Søk her: