Hydrogen bomb Bikini Island 1954

Alternativ karbon-14-metode daterer gammelt mord

Da Judith Bartlett gikk på jobb en helt vanlig dag i 1964, visste hun nok ikke at hun hadde sett barna sine for siste gang. I 2009 ble skjelettet hennes funnet, og ved hjelp av en spesiell karbon-14-metode lyktes det å datere hennes død.

19. august 2015 av Rolf Haugaard Nielsen

Judith Bartlett, mor til tre små barn, ble sist sett i 1964 da hun gikk på arbeid. Så forsvant den 28 år gamle kvinnen sporløst.

I flere tiår følte barna at moren deres hadde sviktet og forlatt dem for å leve et annet liv. Men i 2009 ble det funnet et skjelett i et øde område cirka 100 kilometer fra den lille byen Bathurst i Australia, der den unge moren bodde frem til den skjebnesvangre dagen.

Det makabre funnet langt ute i ødemarken vakte straks mistanke hos politiet om at det dreide seg om et mord. Senere viste en DNA-profil at den døde var Judith Bartlett. Men politidetektivene manglet en avgjørende brikke i puslespillet; nemlig tidspunktet for når hun døde.

Politiet tok kontakt med karbon-14-ekspert

Derfor kontaktet det australske politiet i 2013 en ekspert i karbon-14-datering, arkeologen Fiona Petchey ved Waikato University i New Zealand.

Alle levende vesener har en viss mengde karbon-14 i cellene, som er i balanse med den atmosfæriske konsentrasjonen. Først når organismen dør og ikke opptar karbon lenger, synker mengden av karbon-14 i kroppen som følge av radioaktive henfall. Det kan utnyttes til å fastslå dødstidspunktet.

Men den vanlige karbon-14-metoden kan ikke brukes når det gjelder de siste 200 årene. Årsaken er at de store menneskeskapte utslippene av karbondioksid har fortynnet mengden av radioaktivt karbon-14 i atmosfæren så markant i forhold til mengden av vanlig karbon, at det er umulig å gi en nøyaktig datering av rester av mennesker, dyr eller planter fra denne perioden.

Spesiell karbon-14-metode ble tatt i bruk

Men Fiona Petchey hadde et ess i ermet. Hun er en av pionerene innenfor en spesiell form for karbon-14-datering, som er basert på de atmosfæriske prøvesprengningene av atombomber og hydrogenbomber i perioden 1952–1963. Ved prøvesprengningene ble det sendt ut store mengder nøytroner, som økte mengden av radioaktivt karbon-14 i atmosfæren dramatisk.

Konsentrasjonen kulminerte i begynnelsen av 1960-årene, da mengden av den radioaktive isotopen var fordoblet i forhold til det naturlige nivået. På den bakgrunn kunne Fiona Petchey i 2013 bekrefte at Judith Bartlett døde umiddelbart etter at hun forsvant i 1964. Saken er ennå ikke oppklart, og australsk politi behandler den som en mordsak.

Her blåste kjernefysiske våpen store mengder karbon-14 ut i atmosfæren:

Under normale forhold dannes karbon-14 når partikkelstråling fra Solen eller rommet treffer atomer i atmosfæren, noe som fører til at frie nøytroner sendes ut. Når nøytronene kolliderer med nitrogen-14 i atmosfæren, omdannes nitrogenet til radioaktivt karbon-14.

Ved de atmosfæriske prøvesprengningene ble det sendt ut massevis av nøytroner, som i de følgende årene økte mengden av karbon-14 voldsomt:

? 1945: Atombombene faller over Hiroshima og Nagasaki (37 kilotonn).

? 1954: USA tester for første gang en hydrogenbombe på øya Bikini i Stillehavet (15 megatonn).

? 1961: Sovjetunionen gjennomfører flere atmosfæriske prøvesprengninger av hydrogenbomber, kjent som zarbombene, på øya Novaja Semla nord for Øst-Sibir (50–58 megatonn).

? 1963: Atommaktene blir enige om å forby atmosfæriske prøvesprengninger.

? Etter 1963-traktaten: De overskytende mengdene av karbon-14 i atmosfæren faller i takt med at den radioaktive isotopen opptas av alle levende organismer på Jorden.

? Etter 2020: Innen den tid vil sporene etter atomprøvesprengningene være blitt så små at karbon-14-metoden ikke vil kunne gi nøyaktige dateringer lenger.

Karbon-14 daterte likklede fra Torino

Karbon-14-metoden har vært brukt til mer enn oppklaringen av mystiske mordgåter. Også det gåtefulle likkledet fra Torino med avtrykk av Jesus' ansikt, har vært igjennom en karbon-14-analyse – med overraskende resultat. Les mer i vår artikkel om karbon-14-datering:

Judith Bartlett

Foto: NSW Police

Judith Bartlett forlot hjemmet sitt i 1964 og kom aldri tilbake. Barna hennes trodde at moren hadde forlatt dem.

I 2013 slo forskeren Fiona Petchey fast at Judith Bartlett døde umiddelbart etter at hun forsvant. Australsk politi betrakter nå saken som et mord.

Les også

Kanskje du er interessert i...

FÅ ILLUSTRERT VITENSKAPS NYHETSBREV

Du får ditt gratis spesialtillegg, Vår Ekstreme Hjerne, til nedlasting straks du har meldt deg på nyhetsbrevet.

Fant du ikke det du lette etter? Søk her: