Nye arter kaster andre ut

Galleri: Kloden i forandring

Kloden er i evig forandring. Men det kan være vanskelig for forskerne å følge med på hvordan og hvor raskt endringene skjer. Takket være et flygende observatorium har de fått nye muligheter til å se naturen i kortene.

5. mars 2012

Klikk på galleriet til høyre og se flere fascinerende bilder

Når man flyr over regnskogen, ligner den stort sett et ensartet grønt teppe. Men takket være et nytt verktøy har forskerne nå fått muligheten til å studere hva som skjuler seg nede i teppet – og under det.

Carnegie Airborne Observatory – eller bare CAO – er det offisielle navnet på instrumentet. Ved hjelp av observasjoner fra fly kan man analysere så forskjellige ting som regnskogens innhold av CO2, skogbunnens sammensetning og andelen av invasive arter, det vil si planter som egentlig ikke hører til i skogen.

Fordi utstyret kan registrere ting som det er umulig å se med det blotte øye, kan forskerne også bruke det innen andre områder. For eksempel kan man finne spor etter forsvunne sivilisasjoner ved å kartlegge nesten utviskede grenseskiller.

Fly med tre målere

CAO er utviklet ved Stanford University i USA. I praksis består det av et ombygd Dornier 228-fly, som er utstyrt med tre måleinstrumenter: en radar og to spektrometre, og måleresultatene kan kombineres på mange forskjellige måter.

Radaren er en såkalt LIDAR (light detection and ranging) som er laserbasert og fungerer som et ekstremt fintfølende oppmålingsinstrument. Ved å sende ut tusenvis av lysimpulser og registrere energien som kastes tilbake, kan LIDAR for eksempel beregne variasjoner i terrenghøyde med en presisjon på under én meter.

Dessuten kan den angi høyden og tykkelsen på løvtaket i en skog. Måleresultatene kan også omsettes til detaljerte 3D-bilder ved hjelp av en datamaskin.

Ved å kombinere målingene med resultater fra de to spektrometrene kan man få enda mer detaljerte opplysninger.

3D-kart viser hva skogen gjemmer

Spektrometrene dekker et bredt bånd av bølgelengder fra synlig lys til infrarødt. Ved å analysere dette lyset kan man lage 3D-kart og bestemme plantedekkets tykkelse i skogbunnen samt kartlegge utbredelsen av forskjellige plantearter og mengden av vann i både plantene og jordsmonnet.

Dermed blir det mulig å følge med på hvordan vegetasjonen på Jorden endrer seg i takt med klimaforandringer, naturlige svingninger og menneskets fremferd. For eksempel utførte forskerne ved Stanford University en undersøkelse av hvordan en langvarig tørke i 2010 hadde påvirket regnskogen i Peru og Colombia.

Man mente at denne delen av Amazonas var svært motstandsdyktig overfor klimaendringer, men det viste seg at den lange tørkeperioden nesten helt uten regn hadde medført store endringer i sammensetningen av vekster.

For å komme frem til disse resultatene har Greg Asner ved avdelingen for global økologi på Stanford University og kollegene hans utarbeidet en katalog over cirka 5000 plantearter og deres kjemiske og spektrale egenskaper etter omfattende arbeid i felten.

Nå kan de derfor raskt se hvilke arter som finnes i en bestemt region. Det er ikke vanskelig å undersøke et stort areal, for Dornier 228-flyet kan dekke 160 kvadratkilometer per dag. Det tilsvarer et område på størrelse med Liechtenstein.

Det er også mulig å følge med på hvordan innførte planter påvirker et områdes naturlige plantevekst. De invasive artene har ofte mye større vekstaktivitet enn de tradisjonelt forekommende artene, og det kan spektrometrene registrere. Det blir gjort om til fargekoder slik at det er lett avlese hvor mye av den opprinnelige vegetasjonen som er igjen.

Med resultatene fra CAO blir det mye lettere å få slike data som forskerne trenger for å skaffe seg oversikt over naturens tilstand i forskjellige deler av kloden. Og å se om det skulle være feid noe inn under regnskogens gulvteppe.

Les også

Kanskje du er interessert i...

FÅ ILLUSTRERT VITENSKAPS NYHETSBREV

Du får ditt gratis spesialtillegg, Vår Ekstreme Hjerne, til nedlasting straks du har meldt deg på nyhetsbrevet.

Fant du ikke det du lette etter? Søk her: