Cancer cells

Virus tar livet av kreftceller

Som en hemmelig agent sniker et spesialprodusert virus seg utenom kroppens forsvarsverker, snuser opp kreftcellene og tar kontroll over dem. Friske celler slipper unna takket være en genial idé.

13. juni 2012 av Rasmus Kragh Jakobsen

Virus er naturens egen supermorder. Det er i stand til å ta livet av kroppens celler og kan til syvende og sist føre til døden. Derfor er det en nærliggende tanke å bruke virus mot kreftceller.

Hvis et virus kan målrettes til bare å gå etter skadelige celler, kan det bli et unikt våpen i kampen mot kreft. Og det er nettopp det som med et snedig triks nå har lykkes for forskerne.

Drømmen om å få virus, som normalt fremkaller sykdom, over på vår side er ikke ny. Men nå har en rekke forskere demonstrert at det rent faktisk fungerer i pasienter med uhelbredelige stadier av en rekke kreftformer. Det gjelder blant annet mennesker med lunge-, tykktarms- og eggstokkreft.

Virusterapi virker

”Vi er svært begeistret, for det er første gang i legevitenskapens historie at virusterapi har vist seg å virke. Viruset kopierer seg selv i kreftvev – og bare i kreftvev – etter injisering i mennesker,” forteller en av de ledende forskerne i prosjektet, John Bell ved Ottawa Hospital Research Institute i Canada.

Og det er nettopp det at behandlingen skjer ved injisering, som er sentralt. På den måten kan legene få has på kreftsvulster spredt i hele kroppen uten å skade det friske vevet. Tidligere former for virusterapi har hatt effekt bare når legene injiserte viruset rett i en svulst. Dermed var det mange små, usynlige knuter som slapp unna, og de kunne deretter vokse seg store og livstruende.

Justert vaksine ble utnyttet

Ideen om å bruke virus mot kreft stammer opprinnelig fra eksempler på nærmest mirakuløse helbredelser: Kreftsvulster skrumpet spontant etter enten naturlige virusinfeksjoner eller vaksinasjoner med levende virus.

Men til tross for forsøk på dyr og mennesker i 1950-årene har det først i løpet av det siste tiåret lykkes å produsere lovende virusterapier. Kronen på verket er foreløpig viruset JX-594, som er skapt av John Bell og hans gruppe.

JX-594 er en videreutvikling av en gammel kjenning, nemlig vaccinia-virus, som har vært brukt i flere tiår som vaksine mot kopper og bidratt til å utrydde sykdommen på verdensplan. All erfaring skulle derfor tilsi at det er harmløst. Vaccinia-virus har dessuten den fordelen at det invaderer kroppen og smitter via blodbanen. Det betyr at det fra naturens hånd har alle de nødvendige redskapene for å maskere seg og smyge seg utenom immunforsvaret.

For å gjøre X-594 til en perfekt drapsmaskin som bare går etter kreftceller, har forskerne modifisert genene i viruset. Umiddelbart er det nemlig ikke noe som skiller overflaten på en kreftcelle fra overflaten på en vanlig celle. Kreftcellene deler seg bare uhemmet fordi de ikke lenger er under kontroll. Men nettopp det at kontrollsystemet er defekt, kunne dr. Bell og kollegene hans dra nytte av.

Defekten gir seg nemlig utslag i at kreftcellene ofte danner store mengder av et bestemt protein, TK. Proteinet finnes vanligvis ikke i friske celler. Deretter skadet forskerne JX954-virusets eget gen for TK, og dermed kunne viruset ikke lenger mangfoldiggjøre seg uten hjelp, men bare i celler der det finnes TK-protein. Der økes antallet til gjengjeld voldsomt, helt til cellen eksploderer, og en sky av nydannet JX594-virus strømmer ut. Viruset kan riktignok også trenge inn i friske celler, men der gjør det ingen skade fordi det ikke har mulighet til å kopiere seg selv.

Virus tilkaller morderceller

For å gjøre viruset enda mer potent utstyrte forskerne det med et signalstoff, GM-CSF, som immunforsvaret reagerer på. Når JX-594-virus slår seg løs i en kreftcelle, produseres det GM-CSF, som virker som honning på immunforsvarets morderceller, makrofagene. Makrofagene kommer myldrende til i stort antall og slurper i seg kreftcellen (eller de eksploderte restene av den).

John Bell og gruppen hans mener at det senere vil bli mulig å utstyre virus med andre gener, som mer direkte kan tvinge kreftcellene i kne. De kan også målrettes til flere former for kreft. I 2008 viste forskerne at JX-594 var effektivt ved injisering direkte i kreftsvulsten hos pasienter med leverkreft. Nå har de også bevist at det er i stand til å finne frem til kreftcellene på egen hånd.

Ifølge forskerne er det likevel for tidlig å utrope behandlingen til kuren mot kreft, for tidligere lovende virusterapier i flere tilfeller har skuffet. Et av problemene er at selve viruset kan gjøre skade i pasientene. Et annet er at immunforsvaret forsøker å bekjempe virus og kanskje stopper det før det når frem.

Det må derfor flere kliniske forsøk til. Men foreløpig kan resultatene ikke se særlig mer positive ut.

Tema

Les også

Kanskje du er interessert i...

Fant du ikke det du lette etter? Søk her: