Anomalicaris

Fossil fra et havmonster forbløffer forskere

Forskerne trodde de hadde funnet fossiler av en manet, en reke og en sjøpølse. I virkeligheten var fossilene deler av klodens eldste havmonster.

28. oktober 2013

Det eldste havmonsteret forskerne kjenner til er Anomalocaris. Det levde i Kambrium for over 500 mill. år siden og var i forhold til sine byttedyr et av de største rovdyrene som noen gang har eksistert. Nye fossilfunn fra Marokko viser at Anomalocaris kunne bli helt opptil 1,5 meter. Det høres kanskje ikke så fryktinngytende ut, men i Kambrium var de fleste dyr under 5 cm lange.

Fossiler av Anomalocaris har i flere tiår narret forskerne på nytt og på nytt. Deler av den er beskrevet som reke, sjøpølse og manet, og først i 1985 innså forskerne at det i virkeligheten var deler av det samme 500 mill. år gamle rovdyret.

Munnen lignet lukkemekanisme i kamera

"Rekene" var munndeler fulle av pigger, som liksom armer kunne gripe eller spidde hjelpeløs byttedyr og føre dem opp til "maneten", som i virkeligheten var en merkelig munn som kan sammenlignes med lukkemekanismen i et kamera. Øynene var som to blomster på stilker løftet ut fra selve hodet. Hver "blomst" var satt sammen av 16 000 eller flere små øyne (fasetter) slik vi kjenner til fra insektenes fasettøyne i dag.

"Den har hatt et formidabelt syn, kanskje på høyde med øyestikkere," sier paleontologen Peter Van Roy ved Yale University, USA, som nylig har beskrevet den hittil største arten av Anomalocaris på 1,5 meter.

Levde av havbunnens "stridsvogner"

De formidable øynene har vært et foreløpig høydepunkt i et våpenkappløp der "oppfinnelsen" av øyne uten tvil har spilt en vesentlig rolle for at byttedyr begynte å utvikle panser og grave seg ned.

Men mot Anomalocaris har panseret ikke vært til særlig hjelp – selv noen av historiens best pansrede undersjøiske dyr, trilobittene, endte i magen på monsteret.

Se Anomalocaris jakte i videoen:

Hele den gruppen Anomalocaris tilhørte, anomalocarididene, har vært utrolig suksessrike og har vært utbredt til hele verden i mange forskjellige størrelser og varianter.

Paleontolog snublet over det mystiske fossilet

Anomalocaris ligner intet dyr vi kjenner til i dag og ble oppdaget i 1909, da den amerikanske paleontologen Charles Walcott kom ridende med en karavane av muldyr og hester på en smal sti i den kanadiske delen av de bratte Rocky Mountains.

Plutselig snubler en av hestene der stien er delvis dekket av et steinras. Walcott stiger av for å rydde stien. Men da han slår på en skiferstein med hammeren, noe han har gjort titusenvis av ganger før, slår han et flak av steinen og et lite dyr kommer til syne som ikke ligner noe han noen gang har sett før.

Walcott fant fossilparadis

Dyret har rader av små ben, tentakler og hode, men det mest utrolige er at dyrets bløtdeler er bevart som fine avtrykk. Han sto med det viktigste funnet i hele sin karriere, og sammen med sønnene fant han det berømte Burgess Skifer, et ca. 2 meter tykt skiferlag i fjellsiden, som helt siden da har vært sentrum for forskning.

Walcott selv gjorde over 65 000 funn som viste en fantastisk verden av virkelig rare dyr. Blant dem var Anomalocaris. Ingen i samtiden anså det imidlertid for å være spesielt rart, for paleontologene trodde at delene var mindre dyr som bakkroppen av en reke og en manet.

Anomalocaris kom frem fra skjul

Først da forskere begynte å undre seg over at det tidlige havet var fullt av små dyr, men tilsynelatende ikke inneholdt noe topprovdyr som spiste dem, skjedde det noe. I 1985 lyktes det Derek Briggs og kollegen Harry Whittington å sette sammen brikkene og Anomalocaris kom frem fra skjul.

Den ble døpt "Trilobittenes skrekk" – et tilnavn som nettopp er blitt rettferdiggjort av 500 mill. år gammel forsteinet avføring full av trilobittrester, som er blitt funnet i Australia. Avføringen er så stor at den bare kan stamme fra Anomalocaris. Trilobittene er noen av de hardest pansrede dyrene i historien, og nå visste forskerne med sikkerhet hvem de beskyttet seg mot.

Munnen hadde ca. 30 harde, flate kitinplater satt i en ring av skarpe tenner rundt selve munnen. Platene kunne skytes inn over hullet i midten og skjære byttet i mindre biter. Munndelene var fulle av pigger og kunne gripe eller spidde byttedyr. Øynene sto opp over selve hodet på stilker. Undersøkelser fra 2012 viser at hvert øye besto av 16 000 fasetter, noe som ga et fremragende syn. Flankene besto av 11 avlange flapper eller svømmeplater, som beveget dyret fremover. Magen inneholdt tegn på småstein, noe som kan ha hjulpet beistet med å knuse byttet i en slags krås. Halens vifteform ga trolig ekstra fart og manøvreringsdyktighet.

Flere hemmeligheter om havmonstrene

Les mer om Anomalocaris og andre havmonstre som den enorme Dunkleosteus, som hadde kunnet flerre en hai i to.

Som abonnent på Illustrert Vitenskap kan du laste ned artikkelen ved hjelp av knappen nedenfor.

Ikke abonnent? Få et godt tilbud her.

Anomalocaris

Type: Anomalocaridid Tid: 530–480 mill. år siden Maks. lengde: 1,5 m Meny: Trilobitter, orm, krepsdyr

Les også

Kanskje du er interessert i...

FÅ ILLUSTRERT VITENSKAPS NYHETSBREV

Du får ditt gratis spesialtillegg, Vår Ekstreme Hjerne, til nedlasting straks du har meldt deg på nyhetsbrevet.

Fant du ikke det du lette etter? Søk her: