Dolphin close-up

Delfiner har sans for elektrisitet

En rekke små groper på snuten fanger opp svak strøm fra byttedyr, viser et nytt tysk forsøk.

I fostertilstand har delfiner antydning til værhår, men de forsvinner av seg selv når dyrene blir eldre. Mange forskere har derfor ment at rekken av fordypninger som noen delfiner har langs snuten, bare var etterlevninger fra den tiden da de hadde værhår som seler. Men forskning ved Universität Rostock i Tyskland viser nå at gropene skjuler en elektrisk sans som hjelper delfinen med å finne byttedyr.

Mange fisker og enkelte amfibier og kloakkdyr har sansereseptorer som fanger opp de svake elektriske signalene som alle dyr avgir. Selv om sansen aldri før var funnet på et pattedyr som føder levende unger, mente likevel de tyske biologene at gropene måtte ha en lignende funksjon hos delfinene. De valgte å studere delfinarten Sotalia guianensis som lever i havet øst for Sør-Amerika, der den finner mat ved å rote rundt på havbunnen.

Forskerne fikk raskt sin mistanke bekreftet, for en termografisk måling av delfinene viste varmeutstråling og følgelig aktivitet i gropene. Da en av delfinene i et delfinarium døde av naturlige årsaker, fikk forskerne mulighet til å foreta en vevsanalyse. Analysen bekreftet at gropene var rikt utstyrt med både blodårer og nerveceller, noe som tydet på at de hadde en sansefunksjon.

Dolphin experiment

For å undersøke om gropene utgjorde en form for elektriske sansereseptorer, utsatte forskerne en annen delfin for en rekke tester. Delfinen ble opplært til å svømme inn i en ring og legge underkjeven på et spesielt underlag. Ti centimeter over snuten plasserte forskerne to elektroder som var i stand til å sende ut et svakt elektrisk signal.

Delfinen ble trent til å svømme ut av ringen hvis den fanget opp et elektrisk signal fra elektrodene, og bli der den var hvis den ikke oppfattet noe signal. Forsøket viste hinsides all tvil at delfinen kunne merke om det fantes noe elektrisk felt eller ikke. For å bli helt sikre forsøkte forskerne også å sette en plasthette over snuten på delfinen, og som ventet førte det til at den ikke reagerte på elektrodene.

Les også

Kanskje du er interessert i...

FÅ ILLUSTRERT VITENSKAPS NYHETSBREV

Du får ditt gratis spesialtillegg, Vår Ekstreme Hjerne, til nedlasting straks du har meldt deg på nyhetsbrevet.

Fant du ikke det du lette etter? Søk her: